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Por Michael Haederle

caminhada desgostosa

Pesquisadores da UNM estudam as almas resistentes que caminham de borda a borda no Grand Canyon

Em um fim de semana em maio - e novamente em outubro - dezenas de voluntários se reúnem em trilhas nas bordas norte e sul do Grand Canyon para envolver os caminhantes que embarcam na árdua travessia de borda a borda.

Não é para os fracos de coração.

A viagem cobre 24 milhas de trilha acidentada e 11,000 pés de mudança de altitude, grande parte em condições quentes e inóspitas. Milhares de pessoas tentam a cada ano, mas algumas têm problemas ao longo do caminho, sucumbindo à exaustão, desidratação e eletrólitos empobrecidos.

Jon Femling, MD, PhD, professor assistente no Departamento de Medicina de Emergência da UNM, ajuda a liderar o estudo Rim-to-Rim Wearables at the Canyon for Health (WATCH), que explora os desafios físicos e cognitivos que colocam os caminhantes em apuros.

"Temos essencialmente três níveis de investigação", diz Femling. "Todos recebem uma pesquisa antes de sua caminhada, na parte inferior e no final. Aqueles que desejam participar mais podem usar um dispositivo de condicionamento físico e/ou coletar uma pequena amostra de sangue."

As pesquisas fornecem dados sobre a ingestão de comida e água de cada caminhante, enquanto os dispositivos de condicionamento físico medem movimento, temperatura, frequência cardíaca e mudanças de elevação durante a caminhada. As amostras de sangue foram usadas para reunir um painel metabólico completo, e há planos para examinar também marcadores de resposta inflamatória e ao estresse, diz Femling.

O estudo, uma colaboração entre UNM, Sandia National Laboratories e os votos de National Park Service, reuniu dados de quase 2,000 pessoas desde o primeiro fim de semana de maio de 2015, diz Femling. Ele está sendo financiado por uma doação de três anos da Defense Threat Reduction Agency, uma filial do Departamento de Defesa.

A equipe Sandia, liderada pela cientista cognitiva Glory Aviña, se concentra principalmente no estudo do desempenho humano. "Eles estão interessados ​​em medir a deterioração cognitiva em condições extremas", diz Femling. "As pessoas perdem a capacidade de pensar com clareza?" Isso pode afetar o desempenho de um soldado no campo.

O Park Service, por outro lado, quer reduzir o número de pessoas que precisam de primeiros socorros ou resgate por helicóptero, diz ele. Alguns caminhantes sofrem convulsões ou ficam inconscientes por beber muita água e não ingerir sal suficiente enquanto suam continuamente.

Emily Pearce conhece o problema em primeira mão. Caminhando pelo desfiladeiro todos os dias como guarda florestal e paramédica do Serviço de Parques, ela descobriu que muitos caminhantes que tentavam fazer a rota não estavam preparados. Seus números absolutos representavam um fardo para os socorristas, que passavam horas persuadindo-os a terminar a jornada ou, em casos extremos, convocando um helicóptero para retirá-los de avião.

"Estava começando a pesar, porque ficávamos acordados a noite toda ou na trilha o dia todo com alguém que havia se colocado nessa situação", diz Pearce, que agora trabalha no Departamento de Medicina de Emergência e é o primeiro-chegado. estudante de medicina da UNM. Os guardas respondem a cerca de 300 incidentes por ano, diz ela, com cerca de 160 resultando em evacuações de helicópteros.

"Precisávamos entender melhor essa população de caminhantes", diz ela. "Como entender melhor o que está acontecendo fisiologicamente com essas pessoas?" Pearce se candidatou a uma bolsa de estudo em 2014 e coordenou o Consórcio de Serviços Médicos de Emergência da Universidade do Novo México, que fornece orientação médica
no canyon sob um contrato.

Lá ela conheceu Femling, que ficou intrigado com a perspectiva de estudar assuntos em condições extremas. As pessoas levam em média 12 horas para completar a caminhada, geralmente começando bem antes do amanhecer, diz ele. As temperaturas podem variar de frios 30 graus no topo - onde as elevações variam de 7,000 a 8,000 pés - a 115 graus na parte inferior. É um desafio até para os caminhantes mais aptos.

"As pessoas estão subindo durante a hora mais quente do dia", diz Femling. "Temos dados concretos de que você levará o dobro do tempo para subir do que para descer."

Tal esforço pode comprometer o desempenho cognitivo de um caminhante, aumentando a probabilidade de julgar mal a gravidade de sua situação. Os voluntários, que incluem alunos da UNM, voluntários do Serviço de Parques e membros do Associação do Grand Canyon, administram testes cognitivos que medem atenção, memória de curto prazo e tomada de decisão.

“A análise preliminar revela uma ligação entre fadiga e capacidade cognitiva”, diz Femling, “mas mais trabalho precisa ser feito”.

A pesquisa também mostra que, embora as pessoas geralmente ingiram muitos líquidos durante a caminhada, elas podem não perceber quanto sal é perdido pela transpiração, o que pode levar à hiponatremia - um nível de sódio no sangue perigosamente baixo.

"Ter uma mistura apropriada de eletrólitos e água é essencial para o sucesso", diz Femling. "Ainda estamos trabalhando para descobrir exatamente o que é isso."