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O sistema de imagem móvel em Zuni Pueblo
Por Michael Haederle

Parceiros de estudo

Cientistas da UNM Alzheimer trazem imagens cerebrais móveis para Zuni Pueblo

Ruddell Laconsello se jogou em uma cadeira dobrável debaixo de uma tenda a poucos passos do longo semi-reboque branco estacionado em frente a uma clínica de saúde Zuni Pueblo. Ele estava segurando uma imagem colorida de seu cérebro.

"Foi uma experiência", disse ele, parecendo um pouco atordoado. “Os sons são terrivelmente altos.” O ourives de 64 anos tinha acabado de sair de seu cérebro escaneado dentro de uma máquina de ressonância magnética (MRI) alojada dentro do trailer.

Laconsello estava participando de um estudo inédito realizado pelo Alzheimer's Disease Research Center (ADRC) da Universidade do Novo México. Ao administrar a triagem cognitiva e usar o scanner de ressonância magnética móvel de 1.5 Tesla, os cientistas da UNM esperam preencher uma lacuna nos bancos de dados nacionais da doença de Alzheimer relacionados aos índios americanos.

Laconsello foi um dos mais de uma dúzia de Zunis que se ofereceram para serem escaneados durante uma visita de três dias em setembro por uma equipe de pesquisadores liderada pelo investigador principal do ADRC Gary Rosenberg, MD, diretor do UNM Center for Memory & Aging, e co- investigador Vallabh O. “Raj” Shah, PhD, Distinguished and Regents' Professor no Departamento de Bioquímica e Genética Molecular.

Os scanners de ressonância magnética emitem sons altos enquanto estão operando. Laconsello disse que se distraiu assistindo a uma tela de vídeo que mostrava peixes nadando em um tanque. Ele decidiu participar do estudo sobre Alzheimer em parte porque sua falecida esposa sofria de demência. "Ela não era mais ela mesma", disse ele.


Zuni, 36 milhas a sudoeste de Gallup, é o mais populoso dos pueblos do Novo México, com cerca de 6,200 habitantes. Como muitas outras comunidades indígenas americanas, seus moradores experimentam níveis excepcionalmente altos de diabetes e doenças renais.

No final da década de 1990, Shah, que cresceu no estado de Gujarat, no noroeste da Índia, juntou-se a outros membros do corpo docente da UNM para responder a um pedido do então governador de Zuni para investigar a epidemia de doença renal do pueblo. Um quarto de século depois, Shah está em seu terceiro Honda CRV depois de anos fazendo a viagem de ida e volta de 320 milhas de Albuquerque quase semanalmente.

Sua pesquisa original sobre os fundamentos genéticos do diabetes evoluiu para projetos relacionados, como uma iniciativa de US$ 3.2 milhões financiada pelo governo federal para ajudar a proteger os idosos de quedas em suas casas. O programa está contratando representantes de saúde da comunidade para fornecer fisioterapia em casa e inspecionar os espaços de vida quanto a recursos de segurança.

“Estamos procurando ver se eles têm tapetes no banheiro e barras de apoio perto do vaso sanitário”, disse Shah. A doação pagará pelas luzes do sensor que acendem automaticamente à medida que os moradores se movem de um quarto para o outro.

Shah também investigou as barreiras para receber cuidados ideais para doenças renais em Zuni e descobriu que muitos moradores tinham preocupações sobre seu tratamento na clínica local do Serviço de Saúde Indiano.

Ele criou um estudo randomizado no qual 100 pessoas receberam visitas domiciliares de representantes de saúde da comunidade para cuidados renais, enquanto outras 100 foram atendidas na clínica como de costume. Depois de um ano, o grupo de origem viu uma melhora acentuada no açúcar no sangue e no índice de massa corporal – e sua qualidade de vida melhorou. "Vá entender", disse Shah. “Sem remédio nós fizemos isso.”

Em 2020, durante a pandemia de COVID, ele obteve um suplemento de US$ 379,000 para um estudo de doença renal crônica financiado pelo National Institutes of Health e trouxe 25 Zunis para Albuquerque para testes cognitivos e de ressonância magnética na Mind Research Network.

Mais de 30% dos diabéticos apresentam declínio cognitivo precoce, o que levará à demência. Aqueles com diabetes também têm lesões cerebrais típicas em estágio inicial
- Raj ShahDoutorado

“Mais de 30% dos diabéticos apresentam declínio cognitivo precoce, o que levará à demência”, explicou Shah. “Aqueles com diabetes também têm lesões cerebrais típicas em estágio inicial”.

No mesmo ano, a UNM recebeu uma bolsa exploratória de três anos dos Institutos Nacionais de Saúde para criar um ARDC, parte de uma rede nacional de 34 instituições, e a única no Oeste Intermontano.

De acordo com Rosenberg, a população diversificada do Novo México era um ponto de venda para o NIH, assim como o acesso ao scanner de ressonância magnética móvel operado pela Mind Research Network.

A contribuição de pesquisa da UNM na concessão incluirá a realização de avaliações de memória e estudos de ressonância magnética em 120 índios americanos, que estão mal representados na pesquisa nacional do ADRC, disse ele.

“Não há índios americanos nesse grupo”, disse ele. “O mandato do NIH é a diversidade, e isso é perfeito.”

O trabalho de Shah em Zuni foi apoiado por uma sucessão de governadores tribais e membros do conselho. “O Conselho Tribal e eu apoiamos o Dr. Shah e seus colegas em seu compromisso e compaixão pelo bem-estar de nosso povo”, disse o governador de Zuni Val Panteah.

A vereadora-chefe Virginia Chavez atua como elo de ligação para a saúde e gravou anúncios de serviço público para a estação de rádio local pedindo aos ouvintes voluntários para seus estudos.

Ela conhece em primeira mão os desafios de cuidar de um ente querido que vive com um diagnóstico de demência. “Minha mãe tinha Alzheimer”, disse Chavez. “Ela faleceu há 10 anos.”

Quando outra participante do estudo emergiu do trailer, ela acrescentou: “Estou feliz que nosso pessoal esteja fazendo isso. Ajuda a aprender mais.”

A clínica de saúde administrada pela UNM em Zuni surgiu quando Shah ganhou uma doação federal de US$ 100,000 para reformar um prédio de armazenamento de propriedade tribal. Hoje é alugado da tribo e inclui espaço de escritório, espaço de laboratório para testes biométricos e uma instalação de exercícios. Vários Zunis são empregados pelo projeto como representantes de saúde comunitária.

Para a rodada inicial de triagem de ressonância magnética no campus da UNM, a assistente de pesquisa Michelle Quam distribuiu folhetos e recrutou os 25 participantes, levando cada um deles a Albuquerque para pernoites durante a pandemia de COVID. Ela costuma traduzir para pessoas mais velhas que podem não ser fluentes em inglês.

“A maioria dos participantes eu já conhecia”, disse ela. “Eles fazem isso para aprender mais sobre seu cérebro e sua saúde.”

A pandemia de COVID interrompeu os planos de levar a ressonância magnética móvel para Zuni, disse Rosenberg. Para atingir o total de 120 sujeitos de pesquisa, ele planeja recrutar participantes adicionais do estudo em Acoma Pueblo e First Nations Community HealthSource em Albuquerque. 

Ele também está fazendo planos para solicitar financiamento de longo prazo para o ADRC, mas a pandemia perturbou o ciclo de financiamento usual. “O NIH ainda não nos disse quando precisamos renová-lo”, disse ele.

Enquanto isso, após 33 anos na UNM, Shah planeja reduzir seu compromisso de trabalho para o trimestre a partir de janeiro de 2023, mas está satisfeito com tudo o que realizou. “Vim 10,000 milhas da Índia para fazer isso”, disse ele. “Esse é o meu destino. Estou feliz por ter entregue o que fiz.”

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